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El inicio de la UFL ofrece la última esperanza para el fútbol de primavera

Los feroces rivales de los medios como ESPN y Fox Sports no suelen estar ansiosos por ver al otro hacerlo bien. Pero es posible que los competidores se animen unos a otros este fin de semana.

Fox y ESPN transmitirán este fin de semana dos juegos cada uno de la nueva (dependiendo de cómo se mire) UFL, una liga que se construyó a partir de la antigua USFL y su rival, la XFL. Fox ofrecerá tanto a los Birmingham Stallions que se enfrentan a los Arlington Renegades como a los St. Louis Battlehawks que se enfrentan a los Michigan Panthers. ESPN el domingo mostrará a los DC Defenders enfrentándose a los San Antonio Brahmas, así como a los Memphis Showboats compitiendo con los Houston Roughnecks. A lo largo de la temporada, algunos partidos de la UFL se transmitirán por ABC.

Existe la esperanza de que una liga combinada pueda ayudar a que el fútbol de primavera se arraigue entre los fanáticos del deporte estadounidense después de varios años de intentos fallidos. “La fusión ayuda con el fútbol”, dice Bryan Jaroch, productor coordinador de ESPN que ayuda a gestionar la cobertura de primavera. “El atletismo es mejor”, añade, porque la nueva liga contará con lo mejor que sus predecesoras tenían para ofrecer.

Hay más en juego que los ratings cuando se trata de la UFL. Ambos medios quieren atraer a audiencias más jóvenes, que son el objetivo de las producciones de la UFL que ofrecen más acceso de video y audio a jugadores, entrenadores y funcionarios, así como, al menos en el caso de ESPN, actualizaciones constantes sobre oportunidades de apuestas deportivas. Tendrán que hacerlo en mayor coordinación entre sí. Anteriormente, Fox transmitía juegos de la USFL junto con NBC, mientras que ESPN destacaba los enfrentamientos de la XFL en la red de cable FX de la empresa matriz Disney.

“El acceso es lo que a la gente le encantó de la XFL”, dice Jaroch. “Podemos acercarnos a los entrenadores al margen. Podemos hablar con los jugadores en cualquier momento. Tenemos el acceso y la transparencia con los árbitros y la central de mando. Estas son cosas que resonaron mucho entre los fanáticos el año pasado y en las que vamos a apoyarnos mucho”. Fox planea brindar a los espectadores una visión única de la acción a través de drones, cámaras en torres de alta tensión y en los cascos de los jugadores y las gorras de los árbitros.

Lanzar una contraparte sustentable de la NFL no ha resultado fácil. En los últimos años, la Alianza de Fútbol Americano ganó impulso con transmisiones en CBS y otros lugares antes de colapsar debido a finanzas inestables. Fox fue inversionista en la USFL y es copropietario de la nueva liga combinada. El líder de la WWE, Vince McMahon, inicialmente respaldó la última edición de la XFL que fue detenida por la pandemia de coronavirus y la bancarrota antes de que RedBird Capital, Dwayne Johnson y Dany García intentaran hacer las cosas con una nueva temporada.

Ahora, ESPN y Fox Sports tienen más de una causa común. Los dos también son socios en una nueva empresa conjunta de transmisión de video, junto con Warner Bros. Discovery, que se espera se lance más adelante este año. Este nuevo centro de transmisión presentaría todos los juegos de la UFL en una sola plataforma.

Los aficionados pueden esperar ver innovación, dice Jaroch. “Intentemos hacer algunas cosas diferentes”, dice. “Llevemos la cámara a donde nunca antes había estado”.

Si los productores han aprendido algo, dice, es que tienen que reconocer cuándo el acceso no ayudará a la cobertura del juego. Ha habido momentos durante la cobertura anterior de XFL en los que ESPN se enteró de que su capacidad para hablar con los árbitros o entrenadores les impedía realizar sus tareas habituales. Para un árbitro, dice, “dirigir ese juego es su trabajo principal y este segundo trabajo es ayudar a explicárselo a los espectadores”.

Hay poca sensación de que la nueva UFL esté compitiendo contra la NFL, aunque, presumiblemente, si la liga creciera, ciertamente competiría con la liga más establecida por la atención y los dólares de los patrocinadores. Actualmente, dice Jaroch, existe más la sensación de que la UFL podría convertirse en una liga alimentadora o en un lugar que ayude a aquellos que quieran permanecer en el juego unos años más a lograrlo.

De hecho, añade, los productores quieren contar muchas de esas historias para ayudar a los fans a simpatizar con las personas que juegan los nuevos juegos. Puede haber historias que involucren misiones para llegar a la NFL, deseos de seguir jugando e interacciones con la familia. “Queremos humanizar y luego analizar”, afirma.

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