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Ivan Toney, Cole Palmer y por qué Inglaterra necesita especialistas en penales en la Eurocopa 2024

Gareth Southgate tiene una serie de dilemas que resolver antes de elegir el equipo de Inglaterra para la Eurocopa 2024, y sin duda habrá innumerables conversaciones tensas con el asistente Steve Holland durante las próximas semanas sobre los laterales izquierdos y los números 6 y la necesidad existencial de Jordan Henderson.

La principal de ellas es la cuestión de qué delantero elegir junto a Harry Kane. Dado que los equipos se han reducido a 23 jugadores de 26 en los últimos dos torneos, es probable que Southgate elija solo dos números 9 absolutos. Callum Wilson estuvo una vez en escena, pero se ha desvanecido debido a las lesiones. Dominic Solanke ha hecho una carga pero ya es demasiado tarde. La batalla para unirse a Kane en la Eurocopa es entre Ollie Watkins e Ivan Toney.

Coinciden bastante uniformemente. En forma, Watkins tiene la ventaja con una avalancha de goles y asistencias desde que Unai Emery se hizo cargo del Aston Villa. Toney regresó de su prohibición de apostar en enero con algunos goles, pero no es tan prolífico, aunque quizás sea comprensible jugar para Brentford en lugar de Villa. Watkins tiene un poco más de experiencia internacional, ya que jugó 11 partidos internacionales y marcó tres goles; Toney tiene un gol en dos apariciones.

Luego está su perfil: ¿Southgate quiere una alternativa a Kane, alguien que pueda recorrer los canales y amenazar con ritmo en el contraataque como Watkins? ¿O quiere un suplente, un punto focal que pueda imitar el papel de Kane como Toney? El físico de Toney de espaldas a la portería podría encajar mejor con Phil Foden, Bukayo Saka y Jude Bellingham.

Tan cerca pero tan lejos. Pero la única habilidad en la que no hay discusión es en el lanzamiento de penaltis.

Toney ha sido descrito como el mejor lanzador de penales del mundo por su manager, Thomas Frank, y aunque Frank es parcial, tiene razón. El enfoque de Toney parece casi infalible, mientras se para sobre el balón y mira fijamente al portero en un juego de gallina. Es un juego que casi siempre gana.

Las estadísticas confirman la afirmación de Frank: Toney ha recibido 32 penales en su carrera y anotó 30 de ellos para una tasa de conversión del 94 por ciento. Para ponerlo en contexto, el promedio de la Premier League ronda el 78 por ciento, al igual que Lionel Messi; Cristiano Ronaldo convierte el 85 por ciento de sus penales; Harry Kane obtiene un 86 por ciento.

Por el contrario, sólo el 70 por ciento de los penaltis se marcan en las tandas importantes. Esto se debe en parte a la presión de la situación y a que los receptores no suelen ser especialistas, salvo uno o dos en cada equipo. El valor de un maestro-tomador es alto.

Aquí surge una pregunta más amplia: ¿las penalizaciones deberían ser realmente un factor a la hora de decidir el equipo para el torneo? Bueno, quizás más que nunca. El formato de la Eurocopa moderna de 24 equipos es una especie de caos asimétrico, y significa que la fase de grupos es relativamente fácil de superar: la calidad se diluye, los oponentes son más débiles y los equipos pueden terminar terceros en el grupo y aún así progresar. Para las naciones más fuertes, esto convierte a la Eurocopa en un torneo eliminatorio de facto.

Es muy probable que Inglaterra pase de grupo. Con eso en mente, ganar los cuatro partidos eliminatorios se convierte en la misión primordial, y este es el punto crucial: si Inglaterra quiere ganar la Eurocopa, estadísticamente tendrá que ganar al menos una tanda de penales. Todos los ganadores han jugado una tanda de penaltis desde Grecia en 2004. Los actuales campeones de Europa, Italia, y los ganadores de la Copa del Mundo, Argentina, ganaron dos partidos en penales.

Por muy talentoso que sea este equipo de Inglaterra, es poco probable que derroten a todos los que se encuentren en su camino este verano, por lo que apilar las cosas a su favor ante la eventualidad de una tanda de penales parece un enfoque inteligente. Cole Palmer, del Chelsea, es otro que ha perfeccionado su técnica, con un récord perfecto de nueve de nueve en lo que va de su carrera. Palmer también estará en la mente de Southgate durante las próximas semanas.

Hay pruebas contradictorias sobre cuán efectivo es recurrir a especialistas en tiroteos al final de la prórroga. Southgate invitó de manera memorable a Marcus Rashford y Jadon Sancho a lanzar penales contra Italia en la final de la Eurocopa 2020, y ambos fallaron sus tiros. Eso ocurrió sólo unas semanas después de la final de la Europa League en la que tanto el Manchester United como el Sevilla incorporaron jugadores específicamente para lanzar penales (Juan Mata, Alex Telles y Dani Raba) y los tres anotaron. Quizás el ejemplo más famoso de ingeniería de tiroteo fue el llamado de Louis van Gaal para lanzarle un tiro al portero holandés Tim Krul en el Mundial de 2014: salvó dos penales de Costa Rica para ganar los cuartos de final. Van Gaal se quedó sin sustitutos en la semifinal, no pudo incorporar a Krul y perdió en los penaltis ante Argentina.

No hay garantía de que Toney o Palmer anotarían, pero traerían amenaza desde el banquillo y son expertos desde el punto de vista, e Inglaterra no tiene muchos de ellos. Southgate solo tiene 23 jugadores para seleccionar, por lo que hay poco margen de riesgo con sus elecciones, pero en las decisiones más reñidas, las sanciones deberían estar en la conversación. Porque la realidad es que si Inglaterra quiere ganar la Eurocopa 2024, probablemente tendrá que vencer al menos a un oponente desde 12 yardas.

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  • Source of information and images “independent”

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